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Rio Tinto pagó 920 millones de dólares a Kennecott, Utah, por minería subterránea de cobre

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CAÑÓN DE BINGHAM – Nueve meses después de anunciar el regreso a las operaciones mineras subterráneas de cobre después de una pausa de un siglo, Rio Tinto anunció el martes más medidas para reforzar los suministros de cobre de Estados Unidos mediante la inversión de 920 millones de dólares en la mina de cobre Kennecott.

La mina, que comenzó a operar en 1906, comenzó como una mina de cobre subterránea antes de ser cerrada de esta manera y se destaca por ser la excavación artificial más grande del mundo y la mina a cielo abierto más profunda.

Las autoridades dijeron que 498 millones de dólares del financiamiento, la mayor parte, se destinarían a obras subterráneas y la infraestructura necesaria para el área subterránea de la mina, conocida como el skarn del borde norte.

En septiembre, Rio Tinto anunció que estaba invirtiendo 55 millones de dólares en capital de desarrollo en una parte de su depósito subterráneo de cobre conocido como skarns comerciales bajos.

«Creemos que esta es la siguiente fase de crecimiento», dijo Clayton Walker, director de operaciones del grupo de productos de cobre de Rio Tinto. «El skarn en el extremo norte es el siguiente yacimiento, así que al desarrollarlo, es cuando entramos en la minería subterránea real, y eso seguirá expandiéndonos».

Walker añadió que cree que la mina de cobre Kennecott tiene depósitos de cobre adicionales bajo tierra, y que el desarrollo de skarn en el borde norte será una puerta de entrada para acceder a más de ellos.

La producción de cobre del skarn del Borde Norte comenzará en 2024; junto con las operaciones a cielo abierto, se entregarán aproximadamente 250.000 toneladas de cobre extraído durante los próximos 10 años.

Para poner esto en perspectiva, 250.000 toneladas de cobre serían suficientes para producir unos 3 millones de coches eléctricos, dijo Walker.

«Ahora va a ser subterráneo, donde podemos acceder a distintos minerales de distinta ley», afirmó.

Además, el mineral de cobre superficial de la mina de cobre Kennecott contiene aproximadamente un 0,5% de cobre por tonelada, y el mineral de cobre subterráneo contiene aproximadamente un 2,5% de cobre por tonelada.

«Es un mineral realmente rico al que podemos llegar bajo tierra sin tener que extraer todos los desechos o rocas para llegar a él como lo haríamos en una mina a cielo abierto», dijo.

Si bien el paso a la minería subterránea permitiría a Kennecott continuar la producción de la mina de cobre Kennecott sin aumentar la huella visible de la mina, la minería subterránea conlleva algunas preocupaciones ambientales, particularmente con respecto al agua, Carl Fisher, director ejecutivo del grupo ambientalista Save Our Canyons, dijo después de que Rio Tinto anunciara su regreso a las operaciones subterráneas.

Fisher dijo que podría afectar los sistemas de agua subterránea.

«No se sabe mucho sobre adónde van estos sistemas de agua, pero a veces fingen ser manantiales. Sospecho que las personas que viven cerca de Kennecott pueden ver sus pozos secarse porque la minería subterránea puede cambiar completamente el flujo de agua; podría hacerlo. Salt Lake ( y tal vez (también Tooele) sean acuíferos complejos que subyacen al valle», dijo Fisher a KSL.

También dijo que la minería subterránea provoca emisiones de polvo que «matan» la capa de nieve.

«El polvo encima de la nieve conduce a tasas de derretimiento y evaporación más rápidas. Esto significa que en la región del Gran Lago Salado, nuestra capa de nieve en los embalses no dura tanto en los meses de verano como antes, y la evaporación a menudo significa menos agua en la cuenca del Gran Lago Salado», dijo Fisher.

Además de los 498 millones de dólares destinados a la minería subterránea, 300 millones de dólares se destinarán a la reconstrucción de la fundición de Kennecott que comenzó en mayo, la reconstrucción más grande en la historia de Kennecott.

El resto de la inversión (120 millones de dólares) se utilizará para mejorar la estructura de la cámara de tanques de la refinería y mejorar el circuito de flotación de molibdeno de Kennecott con un sistema totalmente automatizado de última generación.

Walker explicó que el cobre pasa a través de la fundición para emerger como ánodo y luego se refina en el cátodo, lo que da como resultado un cobre con una pureza del 99,99 % que luego se vende a los clientes de Kennecott.

«No sólo estamos renovando nuestra fundición, estamos mejorando o renovando nuestra planta de refinación para que podamos seguir satisfaciendo la demanda de cátodos de cobre», afirmó Walker.

Añadió que el cobre es un material clave para la producción nacional y la transición energética, dos prioridades para Rio Tinto como segundo mayor productor de cobre de Estados Unidos.

«Rio Tinto está comprometido a invertir en Estados Unidos y a seguir siendo parte de esa solución para satisfacer las demandas allí, y estamos comprometidos a hacerlo», dijo Walker.

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Logan Stefanich es reportero de KSL.com y cubre noticias sobre comunidades, educación, negocios y militares del sur de Utah.

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